Главный меридиан Королевской обсерватории, Гринвич

«Меридиан Гринвича» проходит через долготу 0 ° 0 ‘0’ ‘от полюса до полюса. Он проходит через Англию, Францию, Испанию, Алжир, Мали, Буркина-Фасо, Того, Гану, Антарктиду. Нулевой меридиан разделяет землю на запад и всток, так же, как Экватор разделяет её на север и юг.

Позиция меридиана Гринвич отмечена в сотнях мест (в странах, где мнимая линия проходит), но лучшее место  увидеть этот главный меридиан, находится в парке Гринвич в Лондоне. Маркер расположен у Королевской обсерватории.

В бывшей обсерватории, сыгравшей важную роль в истории астрономии и навигации, теперь располагается музей. Королевская обсерватория была основана в 1675 году, в ней британские астрономы делали свои астрономические наблюдения и измерения.

В 1851 году астроном сэр Джордж Бидделл Эйри построил инструмент,  транзитный круг, благодаря которому он определял время пролёта звёзд через местный меридиан, и таким образом установил местоположение Главного Меридиана. Три года спустя, в 1884 году, премьер-меридиан был принят международным указом в качестве официальной нулевой долготы.

Чтобы отметить линию, во дворе была установлена ​​латунная полоса, которая позже была заменена полосой из нержавеющей стали. В декабре 1999 года был установлен дополнительный маркер — мощный зеленый лазер, который направляет свой луч на север через ночное небо Лондона.

 
Известность Меридиана Гринвича такова, что каждый год сотни тысяч посетителей со всего мира приезжают в обсерваторию, чтобы постоят на его линии. Однако, если у вас в руках окажется приёмник GPS (любой смартфон имеет GPS), то вы обнаружите, что показания нулевого меридиана уходят примерно на 100 метров в сторону от маркера меридиана Гринвич. Даже не обязательно быть в Гринвиче, чтобы убедиться в этом. Просто откройте карту Google Maps и найдите Гринвич. Окажется, что главный меридиан не проходит строго через Королевскую обсерваторию. Эта аномалия возникла по историческим причинам, так ка первые карты были построены по  предполагаемой форме Земли.

Для построения карт был выбран эллипсоид, представляющий форму Земли, на основе которого в дальнейшем будут сделаны карты. Когда Гринвич ещё был  действующей обсерваторией, был выбран эллипсоид,  поверхность которого соответствовала местному среднему уровню моря. Несколько таких эллипсоидов, как база данных, использовались по всему миру, где, в принципе   сфероиды разные, потому что средний уровень моря варьирует на целых 100 метров по миру. Появление спутниковой технологии позволило впервые определить эллипсоиды с осью, совпадающей с центром масс Земли. Эта новая система стала называется WGS84 (World Geodetic System, версия 84); она используется в современной картографии и навигации, в том числе спутниками GPS.

Принятие базы данных WGS84 привело к смещению всех географических координат, иногда на несколько сотен метров. Вот потому, Главный меридиан этих современных эталонных систем находится в 102,5 метрах к востоку от астрономического меридиана Гринвича, представленного полосой из нержавеющей стали.

Prime Meridian во многих других местах продолжает перемещать координаты, но по другой причине — из-за континентального дрейфа. Система WGS84 определяется так, что она остаётся неподвижной относительно среднего движения земной коры. Как следствие, все отдельные местоположения находятся в движении относительно них. В Великобритании, например, широты и долготы WGS84 меняются примерно на 2,5 см в год в северо-восточном направлении.